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Something, but almost nothing

Month: January, 2017

XC Ski, Car-Free (part 2)

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To recap the post from a few weeks ago (in French), not only are there some great places in Montreal where you can ski without having to drive, but with a bit of research and planning, it’s easy to get out of town to places with better conditions and longer trails.  In particular, one can easily take the STL 48 bus from metro Cartier to go to the Bois Duvernay, or the Galland bus to go to Val-David and its excellent Parc Régional.

Since then I’ve had the chance to take a Randonnée Adventure outing to the Parc National du Mont-Tremblant, a destination that really is totally inaccessible by public transportation, and which is well worth the trip.  The club is super friendly and very bilingual, as you might imagine since all the departure locations for their trips are in Westmount and NDG.  These pickup points are, however, very well chosen to correspond to the three metro lines: Atwater for the Green line, Snowdon for the Blue line, and Namur for the Orange line.  It was much faster for me to take the metro all the way to Namur than to get on the bus earlier.

The next weekend, I used the Galland ticket to Sainte-Adèle that I had lying around and tried out the network of cross-country and backcountry ski trails maintained by Plein-Air Sainte-Adèle.  It needs to be said: Sainte-Adèle’s ski network is free, and you get what you pay for.  Actually, you get quite a bit more than you pay for, because the 20 or so kilometres of groomed trails were very well cleared and marked and impeccably trackset.  I chipped in $10 on their website and would recommend others do the same.

The problem with Sainte-Adèle is that you probably brought your skis in a bag as well as a backpack full of food and extra clothes, and there’s no friendly chalet d’acceuil to park this stuff at (or, for that matter, to hang out by the fire at while you eat).  This isn’t always a problem, because the trail network starts at and was originally built and run by the Hôtel Le Chantecler, an easy 16-minute walk from the Galland bus stop.  While the hotel has lost most of its former glory as a ski-in-ski-out destination for the rich and powerful, it still has the facilities, like a locker room, which the concierge seemed perfectly willing to let me use… except…

As part of the whole “faded glory” thing, the hotel actually isn’t open all the time, and when I arrived on a Sunday, they informed me that they were closing down the hotel for the week at around noon.  Oh well.  It’s still a good place to stop in to pick up a free trail map and use the bathroom before heading out.  Just hide your stuff in some bushes, like I did (I will not say where).

The main attraction of Sainte-Adèle is its enormous network of “historic” ungroomed backcountry trails which, in theory, allows you to ski all the way to Sainte-Agathe (on the west side of the 15) or … well … Sainte-Agathe (on the east side of the 15), but also to Morin-Heights, Saint-Adolphe-d’Howard, Val-Morin, Val-David, Sainte-Marguerite-du-Lac-Masson, and so on.  This network is unfortunately cut in half by the 15, with the only link (the Adéloise-Est and Whizzard-Nord) marked using a dashed line as “not recommended” on the map.  This is likely because the bridge crossing the Rivière du Nord may or may not currently exist (UPDATE: confirmed as of March 2017 that it definitely does not exist), but there are probably a bunch of “No Trespassing” signs thrown in for good measure.

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Property is Theft!

The network is also only tenuously connected to Morin-Heights.  The former Loup-Garou Nordique trail that linked the CCC and Western is now cut by, you guessed it, “No Trespassing” signs.  If Martine Ouellet can get the “right to roam” in her proposed constitution of an independent Québec, then all I can say is: sign me up.  Thankfully there’s a short and usually snow-covered stretch of road linking these trails that works almost as well.

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But don’t go off the road, or you’ll get shot and your body will never be found! (also: EN FRANÇAIS!)

This leaves the Rapide Blanc as the only official link between the two networks.  It is unfortunate that the backcountry trails are considered on the map to be uniformly difficult, because while some, like the Maple Leaf and the Fleur-de-Lys, are well-graded and quite pleasant on touring skis, and others, like the Western and the Munson, are a bit “olé-olé” but fundamentally doable, certain trails are basically impossible in fast snow conditions without specialized equipment (or perhaps using nylon climbing skins to go both up and downhill).  The Rapide Blanc is one of those trails.

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Yee-Haw!

So, in the end, I had a miserable day of skiing.  I skied the Loup-Garou (groomed – but watch out for the first descent which stops abruptly at a road crossing, because you will end up in the middle of that road, probably face-down in the gravel), the CCC, then down the road to the Western, to the (urgh) Rapide Blanc, then the Fleur-de-Lys, which took me back to the groomed network on the Adéloise-Ouest, which I skied all the way back to the hotel.  The snow was somehow fast, soft, and heavy at the same time.  I’m not a great descender to begin with but I ended up just stair-stepping up and down all the hills, which is less than fun on 200mm old-style backcountry touring skis (whose metal edges were uniquely useless in these conditions).  This meant that the whole thing took quite a lot longer than I expected and I was very worried about getting back before dark.

Nonetheless, the bus is fairly well timed, since it passes at 6:10PM (officially, but probably a bit later) and you probably don’t want to be skiing after 5PM or so anyway (in the end, I finished in the twilight at 5:20PM).  This gave me time to pack up my stuff and eat a poutine at the Friterie across the street from the bus stop.

I’m not sure I would go back.  From a logistic standpoint it isn’t awful.  The bus leaves you pretty close to the trails, at least the ones on the west side of the 15.  You have all day to ski and, if the conditions are good, a lot of very nice trails to ski on.  But you have to be absolutely self-sufficient, as there is no place to get food or water, no warming hut (there’s a hut but it has no “warming” and is apparently kind of dismal),  no patrols and possibly no other skiers on the trails (I didn’t see a single person on skis all day).  The smart thing to do would be to go the other direction on the Western and ski into the village centre of Morin-Heights, have lunch, then head back to Sainte-Adèle the same way.  I swore, somewhere on the CCC, that I would never go backcountry touring again…

…until the next time!

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En ski de fond, sans ma voiture!

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Je me prépare pour un autre gros défi sportif, cette fois en ski de fond.

Comme je suis un partisan de la démotorisation, et je n’aime pas beaucoup conduire non plus, il est un peu gênant pour moi de pratiquer un sport qui, bien que non-motorisé, ne se fait pas en porte-à-porte comme le vélo ou la course à pied.  On ne peut pas tous habiter Val-David, Morin-Heights, ou Craftsbury, et je trouve que Gatineau (secteur Hull) n’a pas d’allure à part son merveilleux parc éponyme.

J’irai jusqu’à dire qu’il serait mieux si moins de personnes habitait les Laurentides, car c’est un environnement qui supporte mal la surpopulation humaine; il n’est pas pour rien que les autochtones du coin ont toujours été nomades jusqu’à ce que nous avons essayé de les faire disparaître à coup de colonisation, de pensionnats et de réserves.  Et oui, le développement immobilier a aussi beaucoup nui à l’ancien réseau de pistes patrimoniales. Que faire, alors, si l’on veut habiter une ville densément peuplée comme il faut, tout en glissant parfois sur une piste impeccablement tracé à travers une belle forêt, et tout ça sans se tapant l’enfer de la 15 ou les ponts de la Rive-Sud?

Heureusement, pour quelques semaines en janvier, on a des excellentes pistes des ski sur le Mont-Royal (lignes 80, 11, 29, 97, 129, 435) et une piste moyenne au parc Maisonneuve (lignes 97, 197, 139, 439, 27, 185, verte) qui sont plutôt faciles d’accès en métro ou en bus.  On peut même essayer d’y skier en décembre ou en février.  Parfois il y a de la neige, et parfois celle-là n’est pas trop piétiné et même un peu tracé.  La piste des berges à Verdun jouit d’un emplacement idéal, à quelques dizaines de mètres de la station de métro de l’Église et le Benelux Wellington pour l’après-ski.  Malheureusement, neige et berges du fleuve exposées au soleil et au vent ne font pas bon ménage, et on risque de skier sur la glace ou sur le gazon la plupart du temps.  Pour ce qui est de la track du CP… oublie juste ça.  C’est une piste de course à pied et de promenade de chiens.  On se fait facturer 145$ pour traverser la track et 0$ pour marcher dans les sillons de ski de fond.  Cherchez l’erreur!

Alors, si on veut faire du ski, du bon ski, et oui, sans sa voiture (ou celle d’un autre, ou en location), que faire au juste?  Voici quatre options et une cinquième possibilité.  Un bon sac à skis facilite beaucoup les déplacements en autobus et métro.  J’ai aussi trouvé utile d’apporter un gros sac à dos avec des vêtements de rechange et un petit sac à dos pour faire du ski, que je rentre dans le gros sac jusqu’en arrivant aux pistes.  Cela pourrait être plus difficile s’il n’existe pas de chalet d’accueil, comme à Sainte-Adèle.

Option “tout inclus dans le Sud”: Boutique Courir ou Randonnée Aventure

Des sorties organisées existe chaque fin de semaine qui comprennent un autobus nolisé et parfois aussi de l’hébergement et de la nourriture.  Je n’ai pas encore essayé, mais des amis on fait quelques sorties avec Randonnée Aventure qu’ils ont bien aimées.  Les sorties de Boutique Courir visitent les meilleurs centre de ski de fond au Québec (et fort probablement au monde) comme le Camp Mercier / Forêt Montmorency et le Mont Sainte-Anne.  C’est quand même trois heures d’autobus de chaque direction alors il faut avoir du temps libre.

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Le bel autobus pas mal convivial de Randonnée Aventure

Le prix est beaucoup moins cher que prendre une voiture (même sa propre voiture si tous les coûts sont comptés…)

MISE À JOUR: Je viens de faire une sortie avec Randonnée Aventure et je le conseille sans hésiter. Nous sommes allés au Parc National du Mont-Tremblant, une destination incomparable qui n’est pas du tout accessible sans voiture, pour 45$ incluant l’accès au parc et aux pistes.  Les gens du club sont très sympathiques et il y en a plusieurs qui font aussi le marathon du ski (dont certains qui sont Coureurs des Bois Or)

Option “free if your time is worthless“: Cap-St-Jacques

Le parc-nature du Cap St-Jacques est le seul parc à Montréal à part le Mont-Royal qui propose un réseau de ski de fond qui vaut la peine de s’y rendre.  Et pourtant… c’est fucking loin surtout en autobus de la STM.  Dans le meilleur des mondes, si on habite à côté du métro… ça prend quand même une heure et demi.  Mais c’est complètement, cent pour cent grâtos avec une passe mensuelle de la STM, autant pour le ski que pour les transports, et le paysage qu’on voit de l’autobus (prison de Bordeaux, vieux Ste-Geneviève) est assez intéressant.

Le bois de Liesse s’y trouve en chemin, et c’est plutôt beau, mais il propose un réseau assez petit de sentiers et l’ambiance est un peu gâchée par le bruit de la 13 qui s’entend à plusieurs endroits.  Or, c’est presque aussi long de s’y rendre en autobus qu’au Cap St-Jacques car il faut quand même faire la correspondance entre la 69 et la 68.

Option “finalement c’est pas si pire que ça Laval”: Bois Duvernay

J’ai déjà été membre du club Coureurs des Boisés, qui gère les pistes du Bois Duvernay dans la zone agricole de Laval (un coin méconnu de plusieurs montréalais), mais jusqu’à récemment je m’y suis toujours rendu en voiture de Communauto, un trajet qui prend à peine 30 minutes du Plateau et encore moins de Rosemont.

Cependant, ça peut quand même couter cher, surtout si on veut skier plusieurs heures, et le stationnement déborde souvent quand les conditions sont belles en fin de semaine.  Avec l’aide de l’application Transit j’ai découvert l’autobus 48 de la STL, qui se rend de la station Cartier jusqu’au-déla du (ark) Méga-Centre (ark) Val-des-Brises, à moins d’un kilomètre du bois Duvernay.  Selon Google Maps, c’est un peu plus d’une heure de la station Mont-Royal.  De l’arrêt d’autobus au coin du rang du Haut-Saint-François à l’accueil du centre de ski est à peu près 10 minutes de marche.  En hiver il vaut mieux marcher sur le côté nord du rang car l’accotement y est déneigé.

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Voilà à quoi ressemble le rang à partir de l’arrêt d’autobus.

Une autre option intéressante est que, en tant que membre du club (ce qui ne coûte que $60 par saison, beaucoup moins qu’une passe de la Sépaq), on n’a pas besoin de passer par l’accueil pour s’embarquer sur les pistes, et on peut donc accéder au bois depuis l’arrêt d’autobus au coin de l’Empereur et des Ambassadeurs.  En marchant vers le nord sur des Ambassadeurs, on passe par une très courte voie d’accès d’Hydro-Québec qui mène à la montée Rouville.  Ensuite, on traverse un petit ruisseau et on prend à gauche sur un chemin de quad et de motoneige qui fait un petit raccourci vers le rang Saint-Elzéar.  Il faut simplement continuer tout droit sur ce chemin pour joindre la piste 3 du centre de ski.  C’est même possible de le faire en pas de patin car la surface est de la neige damée, sans aucune roche.  Il ne faut absolument pas penser à le faire sans être membre, car non seulement c’est vraiment pas fin envers un super beau centre de ski et ses bénévoles, mais les pistes sont aussi très bien patrouillées.  Attention, le chemin de quad n’est pas le “chemin Duvernay” qui se trouve sur Google Maps, qui n’existe pas (du moins en hiver).  Il se trouve juste à l’ouest de l’intersection de la montée Rouville et le rang Saint-Elzéar.

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Passage entre la banlieue de marde (avenue des Ambassadeurs) et le secteur agricole (montée Rouville/rang du Haut-Saint-François)

Il ne faut pas avoir peur des autobus de la STL.  Le seul reproche qu’on peut leur faire c’est qu’ils ne passent pas très souvent les fins de semaine.  Par contre, le système Synchro qui localise les autobus par GPS fonctionne depuis plusieurs ans et la STL a même eu le bon sens de fournir ses données à Transit pour qu’on puisse planifier son trajet en temps réel.  Aucune chance que le bus ne se pointe pas ou qu’il arrive en avance, comme à Montréal, et les correspondances entre bus fonctionnent par le biais d’immenses terminus reliées aux stations de métro.  J’ai presque l’impression d’être dans une gare de banlieue française, ce qui explique peut-être le dernier film de Xavier Dolan.  Les titres de la STL se chargent sur une carte OPUS, mais il faut utiliser les machines du terminus STL (en haut de l’escalier à la station Cartier) car celles de la STM sont défectueuses en cette matière.  Ce qui fait encore grincer c’est que ni la CAM de la STM, ni le titre de la STL, ni même le paquet de 10 passages de la STM (dafuq!) marchent pour revenir à Montréal sur le métro.  Il faut payer un aller simple à 3,25 $. Gracieusement, la STM vient tout juste de nous permettre aussi d’utiliser les titres allez-retour pour revenir de Laval et Longueuil, ce qui permet d’épargner un gros 50 sous.

On fait du bon ski classique au bois Duvernay.  C’est peut-être un des seuls endroits sur l’île Jésus avec un peu de relief (mais vraiment pas beaucoup) mais l’attrait est surtout la majestueuse forêt d’érables et de hêtres et les étroites pistes sinueuses qui sont méticuleusement tracés à une seule voie entre les arbres.  Il y a aussi l’étrange boisé “Blair Witch” des pistes 3 et 5, composé de petits arbustes et brousses tordus, que d’habitude je trouve glauque, mais après une tempête de verglas ça devient un endroit magique et scintillant.  Il faut absolument le voir.

Option “de luxe”: Val-David

Durant l’âge héroïque du ski de fond au Québec, on a pris le “p’tit train du nord”, qui fut un vrai train, de Montréal pour se rendre à Mont-Rolland, Val-Morin, Val-David, ou Sainte-Agathe puis ensuite s’embarquer sur le réseau de pistes qu’on appelle maintenant “patrimoniales” ou “historiques”.  Le train n’est plus, mais il s’est fait remplacer par une longue piste de ski, plate à mourir en ski classique, mais qui a le mérite de rester ouverte jusqu’en avril.  Malheureusement, il est devenu hors question de prendre ce “train” à partir de Montréal car il ne commence qu’à Saint-Jérôme (et souvent à Prévost, à cause des changements climatiques).  Le vrai train continue de se rendre jusqu’à Saint-Jérôme, mais pas très souvent (il semble que l’AMT a même annulé le service de fin de semaine dernièrement).

Or, tout n’est pas perdu, car il y a l’autobus Galland qui fait deux ou trois aller-retours par jour tout le long de la 117 de Montréal jusqu’à Mont-Laurier.  Il est possible d’embarquer soit à la gare d’autobus de Montréal, soit au terminus Cartier à Laval, qui est en fait un peu plus facile d’accès du métro (station Cartier) et quelques dollars moins cher (plus que les 3$ qu’il prend de retourner de Laval en métro).

Le hic, c’est que la 117 n’est pas très rapprochée des centres de ski de fond, sauf à deux endroits: Val-David et Sainte-Adèle.  Dernièrement, j’ai pris l’autobus à Val-David pour y passer deux nuits à l’excellent Auberge-Microbrasserie Le Baril Roulant et faire du ski dans le parc régional Val-David Val-Morin (autrement appellé “Far Hills”). L’auberge possède deux cartes d’accès pour le parc qu’il prête à ses visiteurs (premier arrivé, premier servi).  Puisqu’il est situé directement à côté du P’tit Train du Nord, qui traverse le centre du village, et mène à deux points d’accès au parc régional de l’autre côté du village, il est vraiment possible de faire du ski de fond de porte à porte sans être propriétaire d’un chalet.  C’est comme un rêve.

L’autobus coûte environ 45$ aller-retour de Montréal à Val-David et dépose ses passagers au Marché Gariépy, tout près du coin de la 117 et la rue de l’Église (qui est la rue principale du village).  C’est une marche agréable d’une quinzaine de minutes sur la rue de l’Église et la rue de l’Académie pour atteindre l’auberge, car on déneige les trottoirs à Val-David, au moins là ou ils existent.  Toutefois, un trajet encore plus court existe qui passe par le chemin de l’Île et un adorable pont piéton muni de poésie et œuvres d’art (on est bien à Val-David).

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Val-David vue du pont piéton. Selon l’inscription: “venez sans caméra, ce monde est vrai d’une rive à l’autre”.  En tant que millénial manqué je ne pouvait pas me passer de prendre une photo. Désolé.

Or, il est tout à fait possible de prendre l’autobus de Montréal le matin, marcher directement au P’tit Train, skier jusqu’au parc régional, faire une journée de ski, et revenir le soir après une bonne bière (voici l’horaire – on part de Montréal à 7h30, on arrive à Val-David à 9h45, et on revient à 18h).  En tant que petit empire, il existe aussi une brasserie du Baril Roulant sur la rue de l’Église.  Le village possède aussi quelques restaurants, dont le Jack Rabbit, qui ont l’air un peu trop chic pour des skieurs tout en sueur, mais on ne sait jamais…

Option “Jackrabbit”: Sainte-Adèle

Le départ des pistes de Sainte-Adèle, secteur ouest, se trouve à 1,5 km de l’arrêt de l’autobus Galland (attention, la carte ci-haut date de 2012 – celle de 2017 est ici).  Le réseau est gratuit d’accès et comporte une poignée de pistes tracées ainsi que l’accès au grand réseau de pistes historiques non-tracéees (tant qu’il existe encore…) qui permet de skier jusqu’à Sainte-Agathe en passant par Morin-Heights et Saint-Adolphe.  Il semble qu’un accès plus proche est aussi possible en skiant sur le lac Rond et en montant l’ancien piste de ski alpin de l’hôtel le Chantecler.

J’essaierai ces pistes la fin de semaine prochaine et j’en ferait un billet de blogue!

Bon ski à tous et toutes!