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Something, but almost nothing

Month: September, 2014

Day two of the mini-défi: Ste-Anne-de-Beaupré to Chicoutimi

I woke up in my private dormitory room in the Auberge de la Basilique (4 beds all to myself) a bit before 6, feeling not half bad for having done 325 km the day before. I decided I wouldn’t leave until at least 7, since I only had 200 km or so (I thought it was less, but it was actually more) to do today and I foolishly thought I’d be able to do that in 10 hours and have plenty of time to explore Chicoutimi and hang out before it got dark.  It wasn’t nearly as cold as I’d expected, maybe around 6 degrees rather than 3, and I was treated to a spectacular sunrise full of almost metallic looking red and orange clouds behind the Basilica as I headed out the door to go eat an eggy breakfast at the little “restaurant gourmet” (a.k.a. diner) next door.  When I got back to the hostel a long line for the cafeteria had formed and I was glad not to have waited for it.

Around 7:30, I filled my water bottles, pulled out my remaining gummy candies (food of champions) and headed off to the hills, not bothering to stop at the grocery store as I also, foolishly, thought that Baie-Saint-Paul was less than 30 km away and I’d just stock up there before heading into the void that separates it from Saguenay.  I also simply didn’t care to ride on the 138, where the stores are, since once it enters the greater Beaupré area it gains a sidewalk but loses its shoulder, and there’s also a weird freeway-like interchange at the entrance to the town.  Instead, I took avenue Royale and then the “Industrial” road, finally popping out onto the 138 just before the first climb:

About to go up there...

First hill, trust me, it’s bigger than it looks…

This road is not wonderful, to be honest.  At 8 AM on a Saturday there’s a surprising amount of traffic, and again, it’s the (h.. de c.. de) pickup trucks that are the least respectful road users.  A few large tractor-trailers passed me, always in the left lane, but the pickup trucks didn’t really want to yield at all.  The view, however, is superb, and probably better than the 360 because you get the full sweep of the valley of the rivière Sainte-Anne-du-Nord with the “high peaks” of the Laurentians behind it.  It took quite a long time until I finally reached the road for the Massif, at which point I was starting to feel quite hungry.  I also quickly put on a jacket realizing that the descent from up here was going to be totally freezing otherwise.

Once you actually cross into Charlevoix the road improves dramatically, with smooth pavement and a nice wide shoulder.  There were a couple of construction sites which I realized were actually building tunnels for moose to cross under the road.  Not wanting to ride on the narrow detoured part of the road which was boxed in by Jersey barriers, I dismounted and walked through the construction.  At last I made it to the descent into Baie-Saint-Paul, which was as thrilling as I’d hoped, hitting a good 74 km/h for a couple of kilometers of nice, smooth pavement with plenty of space to not crash into things.

I didn’t have time to take in the charming village atmosphere, so I just stayed on the 138 and headed straight for the supermarket, where I piled up a bunch of food knowing that I was about to face 100km or so with no services at all.  Luckily, Baie-Saint-Paul is a pretty well-connected place and I got some decent bread, hummus, a big bag of cheese curds (though I should have gotten two bags), and some veggie burgers in a very strange package containing what appear to be translation errors despite being made in Québec…

WTF?

WTF?

After eating a bunch of food, I rolled down the road a bit to the Dollarama to pick up more gummy candy, this time finding two kinds of fruit gummies (again, I should have bought more) and a very strange shopping mall of sorts.  Finally, around 11:30, I pulled out of Baie-Saint-Paul headed north along the 138 and then the mystical 381, which climbs to a dizzying height of 896 meters (considering that I was starting from sea level, this is actually something) through subarctic taiga and burnt-out forests.  Just before St-Urbain, a sign alerted me that gasoline was available at 1 and 74 km.  Luckily, I knew that water was available at the welcome centre for the Parc des Grands-Jardins.  I was less enthused by the sign that informed me that it was 115 km to “Saguenay” (meaning, probably, La Baie and not Chicoutimi) when I had already gone much further than I’d expected to.

The thing about the 381 that makes it particularly tough is that it climbs in steps rather than being a constant grade like you’d find in the Rockies.  Immediately after exiting St-Urbain you get whacked with a 15% climb, then another one, after which the road actually descends for a while, giving you a looming view of the Mont du Lac des Cygnes and the Mont du Lac à Moïse, the two sheer rock faces at the rim of the Charlevoix crater which the road climbs between.  Since it’s a crater, the walls are really steep and there’s no choice but to go straight up.  Which the road does, in two or three more steps of 15-18% grades.  I found myself climbing standing up in a 34×34 gear on these, wishing I had forced myself to eat more food before going to bed after yesterday’s 325 km “transport stage”.  The idea of getting to Chicoutimi in 10 hours looked more and more remote, but I was proud of the fact that I never actually had to get off and walk, at least!

Yes, I have to go up there.

Yes, I have to go up there.

Thankfully, once you get to the welcome centre, there’s only one or two more (I forget how many) really terrible climbs before it kind of levels out into rolling hills for a while.  At the welcome centre, someone asked me if I had really come up by bike, in their words, a “méchante ride“.  Some people were waiting to go do the Via Ferrata and getting chastised by the guide for not bringing gloves, since, apparently, it was really cold up top.  After I made it up the rest of the hill, I can confirm that it was pretty cold up there, maybe 5 degrees at the most.  Unfortunately the sunshine of the early morning didn’t last and it was now quite gray and threatening as I rolled along, wondering when I would finally get to the “Altitude 896m” sign and get to take an all-important selfie.

On top of the Grands-Jardins on the 381

On top of the Grands-Jardins on the 381

It was actually a lot further to the sign than I thought.  It’s not actually in the park at all.  Before I got there, I made a stop at the Chapelle de la Galette to eat some more bread and hummus – I was already almost out of fruit gummies having eaten them all on the climb.  Finally, after some surprisingly fast descents, I passed the Lac Amik and climbed a hill that didn’t seem all that bad but was apparently a 12% grade, and lo and behold, sticking out of the sandy soil was the long-awaited high point.

About to descend to the Petit Lac des Ha! Ha!

About to descend to the Petit Lac des Ha! Ha!

It wasn’t even actually all downhill from this point.  The road kind of descends a bit but mostly goes up and down until you get to a point where it suddenly falls off the edge of a cliff, dropping a couple hundred meters in less than a kilometer, as you enter the Saguenay-Lac-Saint-Jean region.  There’s a very nice lookout where you can take in the Lac des Ha! Ha! (which I can’t help saying in the voice of Nelson from the Simpsons) and another crazy descent, and from here on it is 40-some kilometers of descending false flat, good for making up time, but not good enough to get me to 10 hours.  At 5:30 I was just entering the city limits of Saguenay, which, as I’d come to expect after the Bécancour experience, are not anywhere near an urban area at all.

HOLLYWOOD, I mean, SAGUENAY

HOLLYWOOD, I mean, SAGUENAY

I had originally thought I’d turn off the 381 here, at the oddly named Chemin Juste Aza Simard (no, actually, that was really some guy’s name, he built a covered bridge here, but it got destroyed in the great flood of 1996) and then descending the other side of the Rivière des Ha! Ha! …

…but it wasn’t clear from Google Maps that there was actually a road there, and I wasn’t in the mood to try out the local gravel roads after having seen how sandy the soil was around here.  In any case, it turned out staying on the 381 was a fine idea, as even though it didn’t follow the river, it continued to be pretty flat, until I turned off onto Chemin Saint-Jean to descend into the Grande-Baie neighbourhood (also destroyed in the great flood of 1996) where my next all-important selfie destination awaited: the Pyramide des Ha! Ha!, which is actually a memorial for that same flood (this becomes a repeating theme as you travel through Saguenay).

#illuminati

#illuminati

Unfortunately, the rain that had been threatening all day finally showed up as I turned onto Chemin Saint-Jean, and I hurriedly enfiled my shoe covers hoping to stay at least a bit dry.  It was only a light shower, though, and the temperature was much higher down here back at sea level.

La Baie is quite an odd town, dominated by an enormous port complex which exists for the sole purpose of unloading bauxite onto trains for transport to the aluminum smelters in Jonquière.  It was getting late in the afternoon, and I wondered if I’d be able to make it to Chicoutimi before dark, until I saw a sign telling me it was only 19 km away – not bad at all! After a long but not particularly grueling climb, most of this distance passed very quickly on a sort of plateau full of wheat and hay fieds with a light tailwind.  Once I entered Chicoutimi I decided to follow the somewhat convoluted Route Verte 8 into town, which dropped me down through some steep ravines that I actually found quite reminiscent of Pittsburgh, then onto a promenade along the riverfront.  The actual downtown is a bit higher up than the river, and as I passed by it I started to wonder if I had gotten lost.  I stopped under a bridge and looked at the map to realize that I had actually almost arrived at my destination, the Maison Price, and luckily so because it started to rain quite seriously at this point.

I checked in at the bar in the basement, dropped off my stuff, then came back with the intention of drinking several beers.  I made it through two, including the aptly-named Gros Mollet, chatting with the bartender (who had recently moved from Montreal) and a newly arrived PVTiste on his way to an organic farm in Anse-Saint-Jean before I went off to shower and eat the rest of my food.  As I was leaving the bar, a DJ was setting up for a birthday party for one of the staff.  After eating my food I realized that the other people in the dorm room (all of them French tourists, to nobody’s surprise) had already gone to sleep, so I had to somehow set up my top bunk in the dark while not waking anyone up.  Between this and the sounds of drunken Saguenéen(ne)s dancing to 80s hits in the basement, I didn’t sleep all that well, but with only 18 km to go the next morning plus a long train ride, I didn’t really mind that much.

In the end, it took me a bit under 12 hours to cover 205 km.  I had kind of hoped to make it to the Fromagerie Boivin to eat their critically acclaimed cheese curds straight from the source, perhaps even in poutine form, but it was Saturday so they would have been closed at 5.  Otherwise, a good time was had by all (meaning, me), and at this point, the real challenge was complete! All that remained was to make it to Jonquière by 11 AM to catch the train the next day…

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Jour 1 du mini-défi: Montréal – Ste-Anne-de-Beaupré

Je me suis réveillé pour du bon un peu avant 4h, avec l’intention de partir avant 5h, ce qui s’est enfin produit malgré la crevaison inattendue que j’ai trouvé dans mon pneu avant en montant mes sacs sur le vélo.  Les rues étaient encore mouillées avec la pluie nocturne et il ventait assez fort du nord-est, ce qui augurait mal pour mon trajet de la journée.  Heureusement, je n’ai eu droit qu’à quelques petits averses dans le coin de Boucherville, mais le vent a resté un peu contre moi tout le matin.

D’abord j’ai pensé éviter la 132 et passer par les rangs entre le fleuve et le Richelieu, mais j’ai entendu de ma voisine Contrecœuroise que cette route que j’ai déjà traitée de « pire route du monde » s’est refait une beauté tout dernièrement et convient maintenant aux vélos.  Ce qui est à moitié vrai.  En effet le tronçon entre Varennes et Verchères qui m’a tellement agacé il y a 3 ans est maintenant très beau, ayant même une désignation de Route Verte 5 (je suivrai cette Route Verte en petites pièces toute la journée), mais les 10 km entre Verchères et Contrecœur sont encore hyper-maganés et il m’a fallu me tasser pour des (h.. de c.. de) pick-ups qui ne voulait pas céder la chaussée une ou deux fois. Mais voilà, je suis encore vivant, comme vous voyez.

Contrecœur, voyez comme c'est beau!

Contrecœur, voyez comme c’est beau!

Parlons de Contrecœur, cette ville m’a fait beaucoup rire avec son slogan, affiché juste à côté des immenses acieries et champs recouverts de poussière rousse à l’air pas mal toxique.  J’ai aussi remarqué la forte tendance architecturale des maisons toutes neuves en style « bunker » le long du fleuve tout en me rappelant que c’est ici où se trouve le domaine familial d’un certain M. Boucher.  Mais non, en fait, il y a des vrais joyaux de maisons patrimoniales tout le long de la 132 aussi, c’est franchement beau quand on n’est pas en train de filer entre des usines chimiques et d’éviter les nids-d’autriche.

Assez vite rendu à Tracy, j’ai pris la piste qui longe le Richelieu au lieu de passer par les acieries cette fois, ce qui m’a fait encore visiter la tombe de Wolfred Nelson, peut-être le seul maire pas corrompu de Montréal, et un grand humaniste de son époque, qui militait aussi contre la peine de mort et pour le traitement humain des prisonniers (et oui qui fut Patriote, etc, etc, 1837, blah blah).  Je dirais que je le trouve triste que Cartier possède son monument sur la Montagne, Papineau sa station de métro, tandis que Nelson doit se contenter de cette pierre modeste à Sorel, mais c’est peut-être comme ça qu’il l’aurait voulu…

La tombe de Nelson, prise deux

Here lieth God’s greatest work, an honest man.

Je suis sorti de Sorel par la très belle piste cyclable de la Sauvagine, qui traverse des champs et des boisés des basses terres du lac Saint-Pierre (en effet, une immense delta des rivières Richelieu, Yamaska, et Saint-François).  J’ai vu qu’il y avait de la construction sur la 132 à côte et j’avais un peu peur en sortant de la piste (qui s’est terminée subitement à un charmant gazebo) d’être encore pogné avec pas d’accotement et des gros trucks, mais le chantier terminait juste après, ainsi que la circulation lourde (sauf quelques camions remplis de garnotte en route pour un autre chantier).  J’ai été repéré par la voiture de Google Street View un peu avant Yamaska. Il faisait encore moche et le vent n’était pas de mon côté, mais j’ai filé assez facilement vers St-François-du-Lac (qui semble être une grosse ville de restaurants et pas grand chose d’autre) et traversé à Pierreville, où je me suis arrêté pour prendre de l’eau et un petit diner en attendant 10h et l’ouverture du musée des Abénakis à Odanak (qui fait partie de la même agglomération que ces autres petites villes).  J’ai aussi magasiné des band-aids au Korvette, un genre de Tigre Géant propre au Centre-du-Québec (ou plutôt un Dollarama qui coûte plus qu’un dollar, je ne sais pas trop…) que j’ai vu partout partout dans la région.

Rivière Yamaska

Rivière Yamaska

Je ne savais pas exactement à quoi m’attendre au musée, bien que j’aie vu le site web avec les descriptions des expositions.  C’est un musée plutôt petit mais c’est quand même assez pour passer une bonne heure ou plus – je me sentais un peu pressé car j’avais encore plus de 200 km de route à faire donc je l’ai fait en un peu moins d’une heure.  Après payer son entrée, on a droit à une présentation d’une immense carte de la Waban-Aki (terre du soleil levant, essentiellement la rive-sud du fleuve jusqu’à l’Atlantique, du Richelieu/lac Champlain/rivière Hudson jusqu’à la Nouvelle-Écosse) et ses environs à l’heure du contact avec les français, et une explication de comment les Abénakis se sont retrouvés ici dans ces 6 km2 en banlieue après avoir été maîtres de cet immense territoire.  Contrairement à ce qu’on pense souvent des Premières Nations au Québec, il semble que les Abénakis n’aiment pas beaucoup les anglais, car ils ont perdu beaucoup de leurs terrains (en effet ils étaient les seigneurs d’Odanak) dans la Conquête, ainsi qu’avec la colonisation de l’Estrie à partir de 1791.

L’exposition permanente commence avec un excellent film racontant la création du monde et l’histoire de Gluskab (celui qui s’est formé lui-même, oui, aussi celui qui figure dans une chanson de Voïvod) qui est d’une façon le héros-fondateur légendaire de tous les peuples Waban-Aki (non seulement les Abénakis mais aussi les Mi’kmaq et les Malécites).  C’est très intéressant d’entendre comment il a « réduit la taille des animaux » et « défait l’hiver pour que l’été revienne chaque année ». J’ai toujours été fasciné par comment les peuples ont vécu et se souviennent de la glaciation, ce qui n’est pas si loin dans le passé, et qui a entraîné tellement de changements au territoire américain.

On passe ensuite par une montage de la mode de vie traditionnelle des Abénakis, avec un canot en écorce très impressionnant, parmi beaucoup d’autres objets de la vie quotidienne, des très belles vanneries, des descriptions des saisons et leurs activités, et autres choses, comme j’ai dit, je me sentais un peu pressé de reprendre la route.  Dans l’exposition temporaire sur les chefs j’ai trouvé la mention d’un chef, Olivier O’Bomsawin, qui « se déplaçait à vélo aussi loin que Sorel et Nicolet » et j’aimerais en savoir plus !  Malheureusement, deux autres expositions venait tout juste de terminer il y avait une semaine avant mon passage, mais c’est pas grave car, encore, il me restait 200 km à faire…

Musée des Abénakis

Musée des Abénakis, Odanak

Je suis parti avec les jambes restés et prêt à me taper une longue balade sur le fleuve pour atteindre Lévis.  Je me suis dit que je n’arrêterai pas avant Lotbinière, à quelques 100 km de Odanak, mais finalement il m’a fallu remplir mes bidons un peu avant, ce qui m’a permis de découvrir un camping quasi-gratuit et assez beau sur le bord du fleuve à Leclercville. Pour m’y rendre, je suis passé par Nicolet, Wôlinak, Bécancour, et Gentilly.  J’avais peur que ce soit très laid et industriel, mais à part la section à côté de la 30 entre Bécancour et Gentilly qui m’a sûrement enlevé quelques années d’espérance de vie, c’est plutôt rural et surtout très tranquille, on dirait un coin oublié.

Nicolet

Nicolet

Tranquillement, les nuages ont commencé à disparaitre à Nicolet, et il faisait full beau à partir de Wôlinak, l’autre (toute petite) réserve abénaquise. En plus, le vent ne soufflait plus dans ma face ni de côté mais vraiment dans le dos.  Il n’y a pas grand chose à Wôlinak, une boutique d’artisanat et quelques usines qui appartiennent à la bande, bref, un petit village comme il y en a partout au Québec.  C’est un peu bête à dire, mais les communautés abénaquises ne ressemblent guère aux réserves que j’ai vu ailleurs au Canada ou aux États-Unis, avec l’exception des pueblos du Nouveau-Mexique.  Certes, je trouve que leur histoire est celle d’une grande injustice – un peuple de 40 000 qui contrôlait pas mal tout le nord-est de l’Amérique est réduit a quelques centaines sur quelques kilomètres carrés.  Or, sur le plan économique et culturel c’est une petite nation très dynamique qui fait sa marque en art, industrie, et éducation (car c’est à Odanak où se trouve le seul Cégep autochtone au Québec).  Bref, je les salue et j’aimerais retourner un jour pour voir une autre exhibition ou assister au pow-wow.

Wôlinak

Wôlinak

En fait, j’ai passé quelques heures à traverser la « ville » de Bécancour, qui devrait être au moins 60 km de large, et dont les routes cyclables sont un peu tordues.  J’ai beaucoup ri de la pancarte qui annonçait “BÉCANCOUR (Bécancour)” mais je ne l’ai pas pris en photo, zut.  C’était pourtant très beau la traverse de la petite rivière Bécancour sur ce vieux pont.  J’ai aussi beaucoup aimer les perspectives sur l’arche du pont Laviolette qui se dessinaient à l’horizon un peu partout dans le coin – impressionnant ce pont, dommage que ce n’est pas accessible à vélo.

BÉCANCOUR (Bécancour)

BÉCANCOUR
(Bécancour)

Finalement j’ai rejoint la 132 pour du bon à Gentilly, qui est pas mal beau et n’est pas du tout peuplé par des zombies radioactives.  Depuis ce point-là le paysage devenait très beau avec des vues sur le fleuve, des chutes, et des champs.  J’avais un peu peur que la 132 manque d’accotement mais il y avait tout le long de ce segment, et le traffic était très minimal aussi.  J’ai aussi remarqué que aussitôt parti le vent, les côtes sont apparues. Et finalement, enfin, avant Leclercville, j’ai croisé la pancarte pour la région touristique de Chaudière-Appalaches – youpi ! je suis dans le 418 ! et encore 120 km à faire…

Lotbinière

Lotbinière

Lotbinière c’est un très beau coin.  C’est là que je suis départi de la 132, pour couper la Pointe-Platon et épargner une dizaine de kilomètres.  Avant le faire, je suis arrêté à une boulangerie pour manger un genre de pizza et boire un café. Un couple en vélo qui dînait à l’autre table sur la terrasse est parti avec leur petit chien, qui ne voulait pas du tout rentrer dans le panier !  Le café m’a donner un boost d’énergie et j’ai vite atteint Ste-Croix et enfin Lévis, où j’ai échappé un cri de joie en voyant le pont du Québec…

Vue (très effrayant) du pont de Québec

Vue a partir du pont de Québec

…qui s’est transformer en cri d’alarme en voyant la « piste cyclable » du pont, en fait une plaque de métal d’à peine 60 cm de large, suspendu au-dessus du fleuve, avec du monde qui passe en contre-sens.  Tellement effrayant !  Miraculeusement j’ai survécu et je suis descendu au Corridor du Littoral pour contourner Québec en route à Ste-Anne.  J’ai remarqué l’absence quasi-totale de gens à vélo ou bien des gens point final.  C’est ça Québec.

Une basilique la nuit

Une basilique la nuit

Et voilà, enfin, il commençait à faire noir quand je suis sorti de Québec à côte de la 440.  J’avais l’intention de monter en haut des chutes de Montmorency et prendre la 360 (avenue Royale) pour aller à Ste-Anne, mais j’étais épuisé, j’avais peur des pancartes qui me disait 40 km encore à Beaupré (en fait à Ste-Anne-de-Beaupré c’est juste 30) et il faisait déjà très noir, donc pas idéal pour prendre mon temps en regardant les belles maisons.  C’est plate la 138.  Mais c’est plate aussi, et une piste cyclable la côtoie pour un bon 15 km.  Sur le petit bout de l’avenue Royal que j’ai pris je me suis fait klaxonné… C’est aussi ça Québec.

Après ça je me suis mis en mode full contre-la-montre sur l’accotement large de la  138, et je suis arrivé à la Microbrasserie des Beaux Prés vers 20h30, 325 km en 15h30, c’est pas si pire, comme on dit !  J’ai pris une dégustation de 3 bières, ma préférée fut la Route 138, une bonne double IPA.  La bière a eu l’effet de relâcher tous les muscles de mes jambes et je me sentais vraiment bien là – mais je ne voulais pas y rester trop longtemps avant trouver mon lit à l’auberge de la Basilique pour le soir.  J’aurais quand même du manger quelque chose, car il n’y a presque rien ouvert la nuit dans le coin sauf un McDonald’s, où je suis allé manger un wrap végé et la pire poutine de ma vie avant m’endormir pour la nuit.  L’auberge hébergeait beaucoup de vieux cathos qui sont venus pour un genre de conférence, mais il n’y avait personne dans les dortoirs, donc j’ai eu une chambre à moi seul pour juste 24 $ !

Enfin, la prochaine fois que je fais Montréal-Québec je choisirai la rive nord, car on y reste plus près du fleuve, c’est moins industriel, et c’est plus court par une dizaine de kilomètres.  Malgré ça, mes peurs concernant l’état de la route 132 ne se sont pas réalisées, et à partir de Gentilly, c’est vraiment beau, car on roule en haut du fleuve, et les montagnes en arrière sont plus impressionnantes que les petites collines de Chaudière-Appalaches ou les basses-terres du Centre-du-Québec qu’on voit de la rive-nord.

Et ce n’était que le « stage de transport » car le lendemain je suis parti pour Charlevoix…

Le mini-défi de 550km

I didn’t have time for a full-on bike camping trip this fall, and in any case I’m starting to think that there isn’t much point to solo camping on a bike when traveling through populated areas – first of all, you have to carry a ton of stuff on the bike, and second of all, either you end up camping in unofficial locations and constantly worrying about getting kicked out, or you pay $30 for a campsite for one person, when you could have just as well spent the same on a bed in a youth hostel or a Sépaq refuge.

Route 381

Route 381

Ever since MJ and I went camping at the Grands-Jardins a month earlier and I got to witness the insanity that is Routes 138 and 381 in Charlevoix, I knew that I had to challenge myself to ride those hills.  Since it’s easy to take a bike on the train from Saguenay to Montreal, it made sense to ride one-way and then take a day to sit on the train and recover.

Route 138

Route 138

My original plan was actually to hit the two highest paved roads in Québec in the same trip by riding up Mont Mégantic then heading north to ride the 381, but this seemed just a bit too intense, it would have meant at least one extra day, and in any case, I’d already ridden out that direction on the 600km brevet this year, so I decided to do 2 days of riding, one “transport stage” down the river to Saint-Anne-de-Beaupré, and then the main event, riding through Charlevoix to Saguenay.

I call it a “mini-défi” since it’s roughly half of the Ultra-Défi!  I don’t have time to write up the whole thing at once, so watch this space for photos and reports…

Who are the Atikamekw?

Have you ever looked at a road map of Québec and noticed that there is a large, seemingly empty space on it?  Northeast of Mont-Tremblant, east of Senneterre, south of Chibougamau, and west of Lac-St-Jean sits a region that appears to have no roads, no parks, and no cities, like a donut hole at the geographical heart of the province.  Clearly there is something there, and, despite the common perception of this and other remote areas of Canada among southern city dwellers, there must also be somebody there.

If you have been paying attention to the news in Québec lately you may have noticed some chatter about a “declaration of sovereignty of Atikamekw Nehirowisiw” (or here in English). Who are these Atikamekw?  The answer is, as you might have guessed, that the so-called empty space on the map has a name, Nitaskinan, and they are the somebody who lives there.  Not only that, but they have been there for a long time, and they have never signed a treaty, nor sold or ceded their land, so given the recent Supreme Court decision, this declaration of sovereignty has an actual rapport de force behind it.  But who are they? And what are they doing there?

The name Atikamekw Nehirowisiw means literally “indigenous people of the caribou fish” – and the origin is a bit murky, but it’s likely that the name Atikamekw (caribou fish, or whitefish) refers to the St-Maurice River, Atikamekw Sipi, whose drainage basin is more or less coterminous with the boundaries of Nitaskinan.  Until fairly recently they were more often referred to by outsiders as “Têtes-de-boules” or “Tete-de-boule Cree” – the reference to the Cree coming because their language, Nehiromowin, is very closely related to the Cree spoken in northern Ontario and Manitoba, and a bit less so to the Anicinabemowin and Innu-Aimun spoken by their neighbours to the west and east.  This linguistic resemblance has been used to deny their claims to traditional occupation of Nitaskinan on the basis that they might be “recent immigrants” from Ontario, which, when you think about it, is pretty rich coming from the mouths of recent immigrants from France and England…

At one point in the 1700s there may only have been a couple hundred of them, having been nearly annihilated by smallpox and raids by the Iroquois (who dealt with their own demographic problems caused by European disease by attacking neighbouring nations, kidnapping and assimilating their people). In a stunning reversal of fortune, there are now about 7000 people in the Atikamekw nation, and nearly all of them speak Nehiromowin as their first language, which is unusual for a First Nation this far south. This language has a standardized orthography and is used exclusively in the first 3 years of school, after which French is introduced (the younger generations are bilingual).  There are three settled communities: Manawan (Manouane), Wemotaci (Weymontachie), and Opitciwan (Obedjiwan) – the parenthesized text is the old name, based on French spelling of the pronunciation.

Of these, Opitciwan is by far the most remote and distressed, which is how it ended up in the Gazette recently.  When you read the history, it’s not surprising how it got that way – of these three towns, only Wemotaci was historically settled by the Atikamekw (like the Innu, before the 20th century, the Atikamekw lived a semi-nomadic lifestyle, hunting moose across their territory in the winter and reuniting at summer gathering places).  This doesn’t mean that they recently just showed up in Manawan and Opitciwan for fun, it means that they were forced to go there, because the places they were living before are now underwater.  In the case of Opitciwan, they were actually moved twice, because the dam builders screwed up and didn’t realize how high the water would go, and the dam was raised again in the 1950s.

In fact, the dam builders of 1918 screwed up more than just the level of the water.  As Serge Bouchard tells it, this was before we knew how to build dams properly in Québec, and they neglected to cut down the trees before flooding the land at Opitciwan.  So all this organic matter sat there rotting, rendering the water putrid and undrinkable, but worse yet, the tops of the trees remained just under the water, making it also unnavigable with the finely crafted birch-bark canoes that the Atikamekw used for transportation and fishing. Many people drowned because of this.  Many others suffered from methylmercury poisoning.  And then, comparatively late in the game, the residential schools happened.

The surprising isolation of Nitaskinan (despite sitting on a huge hydroelectric reservoir, Opitciwan’s electricity comes from diesel generators) is probably what enabled the Atikamekw to retain their language and culture to the degree that they have.  But a nation can’t live on its language and culture alone.  The only major industry is a band-controlled sawmill, and tourism is rare in this vast, nearly roadless area, which is nonetheless only several hundred kilometers in a straight line from Montréal, Ottawa, Québec, Abitibi, and Lac-St-Jean.  Obtaining sovereignty over the land could change this – much of their traditional territory is occupied by pourvoiries (private hunting and fishing clubs) as well as ZECs (public forest reserves) which should rightfully be under Atikamekw jurisdiction and a source of income and jobs.  There are also rumors of mineral deposits under exploration in the region.

“Sovereignty” is a word many of us have heard before without really understanding what it means, in English, at least.  For the Québecois, the meaning is clear since long ago: to be maîtres chez nous, masters in our house.  Not “separation”, but self-determination and recognition of inalienable collective rights.  For the Atikamekw and other indigenous people of Canada, this is the real issue.  We can talk all we want about economic development, school funding, housing, environmental protection, and so on, but it all hinges on sovereignty, and it is time to recognize it.